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拯救濒危物种的“不完美”胜利

文章作者:科技中心 上传时间:2020-01-19

北方小袋鼬曾生活在澳大利亚北部广阔的区域。在欧洲人到来后,新的捕食者如猫开始让袋鼬数量下降。在20世纪30年代甘蔗蟾蜍被引入之后,它们的数量更是急转直下。北方小袋鼬是一种贪婪的捕食者,它们以昆虫、小型哺乳动物和爬行动物为食,它们发现甘蔗蟾蜍是丰富的食物来源。然而唯一的问题是,这种蟾蜍的毒性非常大。今天,北方小袋鼬已经濒危,它们仅存于澳大利亚本土的小面积区域。

当研究人员在今年4月检查这些袋鼬时,他们发现了喜忧参半的消息。幸存下来的袋鼬数量远低于该团队预期——根据研究人员对种群的估测,仅有16只活下来。但鼓舞人心的是,这个种群包括了看上去厌恶蟾蜍的后代。这表明,它们从“父母”那里继承了这一特性。目前,该团队正在分析从幸存者身上采集的基因样本。

然而,在距离澳大利亚北海岸数公里的阿斯泰尔岛和波巴苏岛上,这种动物却非常繁盛,因为那里没有捕食者和蟾蜍。自从保护学家在2003年把64只小袋鼬转移到那里之后,它们的数量已经达到了数千只。

该试验的对象是澳大利亚最濒危的有袋类动物之一 ——北澳袋鼬。这种大小和松鼠相当的食肉动物正挣扎着从入侵的有毒甘蔗蟾蜍的攻击中幸存下来。北澳袋鼬经常误将甘蔗蟾蜍作为猎物。

它本来可以被看作是一场拯救濒危物种战役的鲜少胜利。过去80多年,北方小袋鼬—— 一种体型类似猫的长着尖鼻子和毛茸茸的长尾巴的有袋类动物——已经从澳大利亚大多数地方消失,它们成为有毒的入侵物种甘蔗蟾蜍的牺牲品。为了保障袋鼬能够存活下来,保护学家把一些小袋鼬送到了没有捕食者的庇护岛屿上,结果它们在那里茁壮繁衍。但当人们在13年后试图将它们重新引入澳大利亚本土后,北方小袋鼬很快被野狗吃掉,而它们的祖先却很容易避开这一威胁。

迪肯大学野生动物生态学家Euan Ritchie介绍说,澳大利亚拥有全球最高的哺乳动物灭绝率,因此急需新的生态保护工具。他表示,北澳袋鼬研究令人振奋,因为它“提供了我们仍能取得生态保护胜利的希望,即便面对着最具挑战性和最紧迫的形势”。

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如果目前正在野生北澳袋鼬中进行的深入研究是成功的,那么它或许首次提供了一些真实世界的证据,即有针对性的基因流动——涉及在危险种群中促成适应特性以增强恢复力——可被用于拯救濒危物种。

现在,一项新研究解释了为什么袋鼬会如此之快地被野狗的剿灭:充满诗意的岛屿生活很快塑造了这一濒危物种的遗传和行为,让它们没有对自然栖息地中面临的危险做好准备。

如今,在印第安岛上工作的研究人员在圈养的北澳袋鼬中成功测试了这项配对技术,并在日前出版的《保护生物学》杂志上报告了相关发现。

Jolly说,阿斯泰尔岛种群迅速失去辨识捕食者的行为“让我们所有人惊讶”。这些袋鼬在该岛上仅仅生长了13代左右,大多数研究人员以前都认为,失去这些特性可能需要经过数百或数千年的进化后才会出现。研究人员说,这些发现表明,帮助某些袋鼬避开本土上的捕食者的行为可能会让它们在阿斯泰尔岛劫数难逃。例如,一只特别谨慎的袋鼬可能会逃脱野狗捕食者,但这种警惕性却会阻止它们在没有捕食者的岛屿上冒险,以找到足够的食物,从而仅仅让那些大胆的袋鼬生存并将其基因遗传下来。

研究人员表示,此项发现表明,这一技能是遗传而非由母亲袋鼬教授而来的,并且可能是显性的。“这是在证明有针对性的基因流动发挥作用时需要跳过的第一道障碍。”Phillips介绍说。

那么解决方案是什么呢?让捕食者生活在它们周围。一些保护团体正在保护区内纳入少量食肉动物,以确保濒危物种不会失去防御能力。例如,Blumstein在南澳大利亚参与了一个名为“干旱恢复”的项目,在这个项目中,另外两种有袋类动物——穴居袋鼠和兔耳袋狸与少量的野猫一起被置于保护区内;他们发现的一些证据表明,这些动物比生活在无捕食者区域的动物更警惕捕食者。

自农业官员将甘蔗蟾蜍引入澳大利亚北部以控制吞噬甘蔗的甲虫以来,这种两栖动物在80年里扩散到昆士兰州、北方领地以及西澳大利亚州的大片地区。它们的迅速扩张摧毁了北澳袋鼬种群。后者的数量下降了逾75%。

澳大利亚濒危动物如北部小袋鼬在孤岛上茁壮繁衍。图片来源:JONATHAN WEBB

相关论文信息:DOI: 10.1038/d41586-018-05757-y

并未参加此项研究的堪培拉澳大利亚国立大学生态学家Adrian Mannin说,这项研究“非常有趣,也极为重要”。他表示,新研究结果“为对捕食者的领悟力丧失得多快提供了洞察”。

在澳大利亚北部—中部海岸附近的一座岛屿上,研究人员正在开展一项史无前例的试验:将进化出能对抗最大敌人的基因防御能力的濒危动物和未进化出这种能力的动物混合在一起,以期它们的后代能仿效较为聪明的父母一方。

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